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Irlande: Belfast and furious

Grand Opera House de Belfast.

C’est principalement le soir, à toute hâte, dans une ambiance jeune et alcoolisée que nous avons découvert la principale ville d’Irlande du Nord. Nous y sommes arrivés en début de soirée, vers 20 h, et avons rapidement décidé de prendre une chambre à l’hôtel Jury’s Inn, situé sur l’une des principales avenues, Great Victoria Street. A peine les valises posées, nous sommes partis arpenter les rues de Belfast à la rencontre de ses immeubles imposants, de ses bâtiments en briques rouges et de ses artères commerçantes.

Comme un air d’Angleterre

L'église Church House.

Le moins que l’on puisse dire, c’est que Belfast n’est pas une « jolie » ville. Très dépareillée, les belles façades victoriennes succèdent aux hideuses constructions plus modernes, sans aucune harmonie. Great Victoria Street, large boulevard à la circulation dense et aux édifices d’architectures toutes différentes, rappelle certaines avenues américaines. Le Grand Opera House en briques rouges et la massive église Church House se noient entre des buildings au style discordant. Les rues piétonnes bordées de boutiques apportent une animation « commerciale » en journée mais sans grand charme. Le soir, ce sont les jeunes irlandais déjà éméchés et les jeunes filles bien en chair et plutôt dévêtues qui mettent l’ambiance. Dans cette partie de l’île rattachée au Royaume-Uni, l’atmosphère m’évoque fortement les soirées anglaises.

L'hôtel de Ville de Belfast.

Nous arrivons à Donegall Square, une calme et agréable place arborée où se trouve l’hôtel de ville. Cet élégant édifice coiffé d’un dôme de cuivre et orné de colonnes est cerné de plusieurs statues, dont celle de la reine Victoria. Nous continuons jusqu’à Arthur Square, où nous passons devant une sculpture contemporaine représentant des anneaux entrelacés. Officiellement baptisée « The spirit of Belfast », elle a reçu le surnom « Onion ring ». Nous bifurquons ensuite vers William Street et atteignons Victoria Square, où se dresse un inattendu centre commercial impressionnant de par sa taille et ses lignes modernes. En sortant, nous débouchons sur Victoria Street (décidément, tout porte le nom de cette reine ici!), après être passés devant un kiosque jaune poussin assez kitch, abritant une fontaine de même couleur. Il s’agit de la Jaffe fountain, érigée en 1874 à la mémoire du marchand juif Daniel Joseph Jaffe, qui bâtit la première synagogue de Belfast. Ce sont ses fils qui commandèrent ce monument, dont Otto Jaffe, qui fut par deux fois maire de la ville. D’abord construite à l’emplacement qu’elle occupe actuellement, la fontaine fut déplacée dans les années trente au jardin botanique, dans le sud de Belfast, et quelque peu oubliée. Elle fut restaurée et retrouva sa place originelle à l’occasion de la construction du grand centre commercial, qui ouvrit en 2008.
Nous longeons Victoria Street jusqu’au Albert Memorial Clock, une tour horloge ressemblant au Big Ben de Londres et dans laquelle se niche une statue du prince Albert. Enfin, nous rebroussons chemin en direction du Golden Mile, quartier réputé pour son ambiance animée en soirée, où nous espérons trouver un restaurant pour dîner.

Culture pub

Le pub Bridge House.

La partie du centre ville que nous avions explorée jusque-là était plutôt déserte. Les jeunes que nous avions aperçus pour la plupart ne faisaient que passer et semblaient se diriger vers le même endroit: le Golden Mile. Ce quartier situé entre l’hôtel de ville et l’université est censé regrouper de nombreux bars, pubs et restaurants. Nous décidons donc de nous y rendre pour dîner. Nous empruntons Bedford Street et passons devant l’Ulster Hall, théâtre construit en 1862. Nous continuons la rue, toujours assez vide, passons devant plusieurs bars, qui semblent eux bien remplis, mais ne voyons pas d’endroit où il semble possible de manger. Enfin, nous apercevons l’enseigne lumineuse du pub Bridge House, moins bondé, jetons rapidement un œil à la carte et décidons de nous arrêter là. Le quartier ne semble pas tellement plus accueillant plus loin et ne nous donne pas envie de pousser l’exploration davantage. L’établissement sur lequel nous avons jeté notre dévolu appartient à une chaîne propriétaire de 800 pubs au Royaume-Uni: Wetherspoon. Elle se targue de proposer à bas prix de nombreuses boissons et plats locaux. Reste que nous avons trouvé l’ambiance et la nourriture dignes des pires fast foods: hamburgers fades et gorgés de graisse, salle de restaurant sombre et glauque, service approximatif, atmosphère sans aucune authenticité. Bref, on est loin des traditionnels pubs, qui sont pourtant légion au Royaume-Uni.

Le Crown Liquor Saloon.

Pour oublier cette mauvaise expérience, nous choisissons de finir la soirée en allant boire un verre au Crown Liquor Saloon, pub victorien vanté dans tous les guides et situé juste en face de notre hôtel. Le lieu vaut effectivement le détour, même si vous ne souhaitez pas consommer. Il faut au moins passer la porte pour admirer le sol en mosaïques, le bar et les murs en céramiques  jaunes, vertes, bleues, les vitraux en guise de fenêtres, le plafond en bois sculpté et les box privés abritant des canapés chesterfield et des tables pour ceux qui voudraient diner un peu à l’écart de la foule. Nous aurions mieux fait de venir ici pour profiter d’un fish and chips ou d’un burger, mais il est vrai que la salle semble toujours bondée et il est plus facile de profiter d’un verre debout au bar ou dans la salle que de se restaurer. L’ambiance est en tous cas chaleureuse, agréablement bruyante et vivante, et on se croirait presque davantage dans un saloon du far west que dans un pub irlandais. Voilà qui nous a fait un excellent dépaysement avant de rentrer nous coucher.

Le lendemain matin, nous avons refait un petit tour rapide dans le centre ville jusqu’à la cathédrale Saint-Anne, mais Belfast ne nous ayant toujours pas charmé, nous nous sommes hâtés de partir en direction d’Antrim Glens, afin de retrouver des paysages plus sauvages.

Liens

Le site de l’hôtel Jury’s Inn à Belfast: http://belfasthotels.jurysinns.com

Le site du centre commercial Victoria Square: www.victoriasquare.com

Le site du pub Bridge House: www.jdwetherspoon.co.uk/home/pubs/the-bridge-house

Le site du pub Crown Liquor Saloon: www.crownbar.com